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LA CANNELLA

Non un seme, non un frutto: se per la maggior parte delle spezie usate in gastronomia si usano queste parti della pianta, la cannella fa eccezione, e si capisce già dall’aspetto. Quando non è venduta in polvere, infatti, si presenta sotto forma di cilindro di materiale legnoso essiccato; sono le cortecce di fusti, rami e ramoscelli, trattati, puliti, arrotolati in cilindri ed essiccati, che vengono utilizzate in cucina. La pianta è il Cinnamomum Zeylanicum, e la cannella infatti è anche conosciuta come cinnamomo (non va confusa con una spezia della stessa famiglia, molto simile, il Cinnamomum Cassia, conosciuta anche come Cassia o Cinese, meno pregiata rispetto al Cinnamomum Zeylanicum).
I cilindri di spezia provengono da un albero sempreverde, originario dello Sri Lanka (tuttora il più importante produttore della varietà Zeylanicum) ma diffuso in Asia, in Europa e successivamente introdotto anche in Africa e nei paesi a clima tropicale, dell’altezza di circa dieci metri.
La cannella è una delle spezie che vantano la storia più antica, confermata anche dai riferimenti letterari: si sa che era conosciuta in Cina quasi tremila anni fa, che era ampiamente utilizzata nell’antico Egitto, anche tra le spezie che venivano impiegate nelle pratiche di imbalsamazione, e viene citata nella Bibbia. Era già diffusa in Europa nell’evo antico poiché viene riportata in testi greci e romani, ed era un prodotto di lusso durante Medioevo e Rinascimento; la principale diffusione nel continente avvenne intorno al diciassettesimo secolo grazie alle rotte commerciali verso lo Sri Lanka.
Attualmente viene utilizzata in ogni tipo di cucina, con la differenza che se in Occidente è considerata più spezia da preparazioni dolci o per aromatizzare bevande, in Oriente il suo impiego è più versatile.
Alla cannella vengono riconosciute alcune proprietà benefiche, come quelle antiossidanti; in erboristeria e a scopo terapeutico si usa principalmente l’olio essenziale di cannella. La spezia può essere usata anche in ambito domestico, con funzioni aromatiche e decorative.

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In cucina
La cannella si trova sotto forma di cilindro essiccato o ridotta in povere; comunque la si compri, è bene ricordare che va conservata in un contenitore ermetico, al riparo da luce e calore. L’aroma è molto particolare, tra il dolce e il pepato.
L’utilizzo tipico della cannella nella gastronomia occidentale rtiguarda le preparazioni dolci, soprattutto a base di frutta, in particolare in accompagnamento alle mele; ne è un classico esempio lo strudel. In molti dolci si sposa con lo zenzero, poiché la particolarità pungente dell’aroma di entrambi i prodotti si accompagna bene. La cannella può comunque aromatizzare gelati, panna, cioccolato. Nell’Europa settentrionale è un ingrediente irrinunciabile per molti prodotti da forno, tra cui il pan di spezie, ed è un aroma classico dei dolci di Natale come i biscotti.
Viene utilizzata anche nella preparazione di bevande di vario tipo, alcoliche e analcoliche: è indispensabile per vin brulè e vin cotto, si usa per la sangria, può aromatizzare tè e tè allo zenzero, e può essere usata anche per preparare liquori.
La cucina orientale la contempla come spezia da utilizzare anche nei piatti salati: ad esempio, nella cucina indiana si trova in ricette che spaziano dal riso fritto al kulfi, un dessert gelato; è molto presente anche nella cucina mediorientale, come quella libanese, in cui accompagna piatti come il pollo ripieno e il pollo con riso; senza dimenticare che la patria della cannella è lo Sri Lanka, la cui cucina ne fa largo uso.

Proprietà

Alla cannella viene riconosciuta in primis una proprietà antiossidante. Sia la medicina popolare occidentale che quella orientale le attribuiscono la capacità di contrastare la febbre e i disturbi da raffreddamento; inoltre avrebbe proprietà antibatteriche, mentre l’olio essenziale può essere impiegato nella preparazione di colluttori o come antimicotico, per quanto nei soggetti con ipersensibilità al prodotto possa causare reazioni di vario tipo, tra cui dermatiti.
Usata tradizionalmente anche come digestivo, antiparassitario o carminativo per disturbi intestinali, la cannella contiene sostanze che alcuni indicano come potenzialmente efficaci nel regolare trigliceridi e glicemia.
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È importante tenere presente che, come la maggior parte delle spezie, in dosi eccessive può risultare molto tossica. Non solo è dannosa per chi è allergico, ma se assunta in quantità troppo elevata può arrivare a provocare diarrea, tachicardia, contrazioni e altri disturbi anche gravi; è sconsigliata in gravidanza, a chi soffre di ulcera e ai bambini piccoli; è necessario chiedere al proprio medico se può interagire con eventuali medicinali che si devono assumere.
Il principio più importante dell’olio essenziale è l’eugenolo; la cannella contiene anche tannini e polifenoli. Tra le vitamine sono presenti la A, alcune vitamine del gruppo B, la C.
 
Curiosità
Per chi ne apprezza l’aroma, qualche goccia di olio essenziale può essere utilizzata come deodorante per ambienti; simile effetto si può ottenere con qualche bastoncino usato a scopo decorativo (particolarmente indicato sotto Natale). Insieme ad altre spezie come alloro e chiodi di garofano, i bastoncini di cannella possono essere usati negli armadi per aromatizzare e tenere lontane le tarme; in polvere, la cannella avrebbe effetto repellente anche contro le formiche. Nella Bibbia, la cannella viene citata in Esodo 30, 23, in cui si parla di “cinnamomo aromatico”.

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