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LA CURCUMA

La curcuma è una pianta di tipo erbaceo, appartenente alla famiglia delle Zingiberaceae (la stessa dello zenzero) che comprende più di 90 specie. La specie più nota, utilizzata sia per uso alimentare che fitoterapico, è la Curcuma Longa, detta anche curcuma domestica, zafferano delle Indie (zafferano nella lingua persiana-indiana si dice Kour Koum) o semplicemente curcuma. La pianta nasce spontaneamente in alcuni paesi asiatici e a clima tropicale (tra i 20° e i 30° e alta piovosità), può arrivare a un’altezza non superiore ad un metro con foglie grandi, ovali e lunghe tra i 20 e i 45 centimetri e fiori raccolti in spighe. La spezia Curcuma ha origine dal rizoma, modificazione sotterranea del fusto che funge da riserva nutrizionale della pianta e che nel caso della curcuma è caratterizzato dal colore giallo o arancione e dalla sua aromaticità.

Per essere utilizzata come spezia, la radice della Curcuma deve essere fatta bollire per diverse ore, essiccata in forno e poi macinata ottenendo così una polvere dal caratteristico colore giallo ocra che, oltre ad essere un ingrediente per diversi piatti perlopiù asiatici (il curry, soprattutto) può essere anche impiegata come colorante (alimentare, ma anche per altri impieghi) e come prodotto officinale per le sue varie proprietà benefiche e curative, anche con uso topico.

In cucina
L’uso alimentare della curcuma è molto diffuso sia nella cucina medio-orientale che in quella del sud est asiatico. Per quanto riguarda queste ultima, come già segnalato, essa rappresenta un ingrediente fondamentale del curry così come del Gran Masala, miscelata ad altre spezie tra cui cannella, semi di cumino, coriandolo, cardamomo, chiodi di garofano e pepe nero.
Altri piatti asiatici a base di curcuma sono il nepalese e tibetano momos (tra le spezie che vengono mescolate alla carne come ripieno del raviolo) e il kaeng tai pla della Thailandia (una zuppa con viscere di pesce, gamberi, curry e spezie).

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In realtà, l’impiego della curcuma è davvero molto vasto e facilmente adattabile anche alla cucina occidentale e ai suoi ingredienti più comuni. Insieme al pepe nero (utile a favorirne l’assorbimento) può speziare un risotto o le patate ripassate in padella, può insaporire snack come i crackers, può essere un ingrediente di salse, può abbinarsi all’olio d’oliva per ottenere un condimento di insalate o verdure o al burro o anche allo yogurt. In ogni caso, è sempre consigliabile utilizzarla a crudo e dunque aggiungerla alla fine di una cottura per non disperdere i suoi principi attivi a partire dalla curcumina, il più importante dal punto di vista salutistico.

Con la curcuma si può anche preparare una tisana (sia nella forma in polvere che con la radice fresca e sempre combinata con il pepe nero, oltre che miele e succo di limone), ottima per contrastare il raffreddore. Un’altra bevanda anch’essa ottima come antiinfiammatorio (ma anche come digestivo) è il cosidddetto “Golden Milk” che si ottiene miscelando curcuma, acqua, latte e miele.

In quanto prodotto naturale naturale, la curcuma trova applicazione anche nella cucina vegetariana e vegana, per insaporire e colorare le pietanze.

La radice fresca (rizoma) della curcuma deve essere conservata in frigorifero dove si manterrà per qualche settimana. La polvere, invece, va conservata in barattoli di vetro ben sigillati e riposti in luoghi che la tengano al riparo dalla luce e dall’umidità.

Proprietà
Alla curcuma vengono attribuite proprietà antiossidanti, depurative e antinfiammatorie. Essa inoltre svolge azione coleretica, ovvero favorisce l’aumento della produzione di bile da parte del fegato e ne permette quindi il corretto funzionamento.
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Il suo principio attivo principale, la curcumina, secondo alcuni studi avrebbe proprietà antitumorali, dal momento che è in grado di bloccare l’azione di un enzima responsabile dell’insorgenza di alcune neoplasie; sempre la curcumina avrebbe la capacità di proteggere i neuroni, mantenere attivi i processi di difesa delle cellule contrastando l’azione dei radicali liberi.
Ancora, viene attribuita alla curcuma la capacità di rinforzare l’organismo e prevenire il diabete di tipo 2.
Perché abbia effetto terapeutico è comunque necessario che il principio attivo sia presente in una quantità superiore a quella per uso alimentare: dovrà quindi essere assunta in forma di integratore, naturalmente sotto consiglio medico. Ed è controindicata in presenza di calcoli alla colecisti o più in generale patologie legate alle vie biliari o alla cistifellea.
La curcuma possiede proprietà cicatrizzanti e dunque il suo uso topico, nella forma di rizoma, è in grado di curare ferite, malattie della pelle, scottature e punture di insetti. Sempre relativamente all’uso topico, la curcuma può essere utilizzata nella preparazione di maschere per il viso contro brufoli, punti neri e rughe.

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